癌症是什麼?(三)

作者:李超浩醫生(Dr Stephen Li),澳洲新南威爾斯省六大醫務區核心病理及臨床生化病理網絡醫務主任;2AC澳洲華人廣播電台《病理探討一小時》嘉賓主持;更新會醫學顧問。

癌組織可以生至多大?

這些癌細胞既然不受《生長法則》的約束,能漫無止境地去分裂繁殖,那麼癌組織可以生至多大?理論上一個細胞,若以每二十四小時才分裂一次來計算,起初二十天可能並不覺得有任何變化,長出來的癌細胞組織看起來亦只有針頭般的大小。因為細胞的分裂繁殖是一開二、二開四那樣地增長的,所以時間愈久,增長的速度也愈快。到第三十天,本來一粒連肉眼也看不見的細小的癌細胞便會長成很多很多聚在一起的癌細胞,好比一粒骰子那麼大。到第四十天,便會長到尤如地球那麼大了!

為什麼我們很小見很大的癌腫瘤,有些病人患癌多年亦不會長出很大很大的癌腫瘤出來呢?

剛才所講的只是「理論」而已,實際上是沒有可能有腫瘤大如地球一般!因為癌的生長仍然會受到身體其它的因素所限制,尤其在癌病的「潛伏期」,這些限制可能會更加嚴厲。

限制癌組織生長的因素

1、免疫系統

既然癌細胞已不受《生長法則》的控制,還有什麼因素可以去限制癌的生長呢?

首先我們要記得一點,癌細胞本來是普通的細胞,只是因為這粒細胞忽然起了變化,使它脫離了《生長法則》,除了讓它不斷地分裂繁殖之外,亦使它長成畸形的細胞。在人體裡面,我們有免疫系統,相信大家都知道,免疫系統中的白血球就是對抗外來侵略的前線軍隊,它們不是終日只逗留在軍營之中的,而是一日二十四小時不停地巡邏身體各處。癌細胞既是畸型的細胞,不是身體正常的一部份,故此我們的免疫系統,亦能夠辨認得出癌細胞是與眾不同的,白血球會把它當成外來侵入的細胞而把它殺死,使它根本沒有機會去繁殖。我們身體中的免疫系統含有一種特別監管這些輕微細胞變化的白血球,稱為「天然殺手細胞」(Natural Killer Cells),這些「天然殺手細胞」在身體各處巡邏,一察覺任何細胞產生任何變化,便會把它們就地正法,那是我們身體一種天然的「殺小虎防猛虎」的方法。其實,醫學界認識到一個十分驚人的統計數字,那就是原來身體細胞產生變化的情況十分普遍,凡有細胞生長分裂便有「出錯」的機會,每一個「錯誤」都有可能導致癌細胞產生,但我們的「天然殺手細胞」很快便把這些在生長分裂上「出錯」的細胞毀滅掉,不然的話,我們每一個人都會有腫瘤或癌症出現!由此可見,我們的身體早已有一套十分完善、有效的「防癌系統」。

相信很多讀者會提出這樣的問題,既然我們身體中的免疫系統有抗癌的作用,是不是當身體抵抗力差的時候,患癌的機會會較大呢?

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